“small” と “little” の違いは?【英語ネイティブの使い分けを解説】

大きさを表す “big” や “large” の使い分けについてはこちらでおさらいしましたが、反対に、「小さい」という意味を表す “small” や “little” についてはどうでしょうか?

今回はこの2つの英単語について、改めてポイントを整理してみましょう。

“small”と“little”の使い分け

  • 「小さい」という意味では、多くの場合ほぼ同義で使える
  • “little” は、話者の感情を含んだ「小さい」/ 必ず後に名詞を伴う

“small” と “little” の違い

「小さい」という意味での “small” と “little” は、多くの場合ほぼ同義で使えますが、ニュアンスに微妙な違いが出る場合があります。

  • Look at the small cat.
  • Look at the little cat.
  • あの小さなネコを見て。

例えばこのように、“small” と “little” のどちらも使える場合。“small” が単に相対的な大きさ(客観的事実)を表すのに対し、“little” には「小さい」という事実だけでなく、「猫が可愛らしい」といった話者の気持ち(対象への愛情)が含まれる場合があります。なおその場合は、“the cute little cat” といったように、話者の気持ちを表した形容詞と一緒に使われることが多いです。

また “little” にはポジティブな感情だけでなく、以下の例文のように、憐れみや軽べつなどの感情が込められる場合もあります。

  • I couldn’t help picking up the abandoned little cat and taking it home.
    かわいそうな捨て猫を拾って帰らずにはいられなかった。
  • He is such a nasty little man.
    彼はすごく不快でくだらない男だ。

使い分けが必要なケース

“small” または “little” しか使えないケースには、ご注意を。

【“small” を用いるケース】
金額や量、数などを表す “amount” や “number” などを修飾する際には “small” を。

  • Only a small number of students passed the exam.
    少数の生徒しかその試験に合格しなかった。

また、以下のように名詞を修飾しない場合は “small” しか使えません。

  • This dress is too small [× little] for me.
    この服は私には小さすぎる。

※“little” は通常、限定用法(名詞を修飾する使い方)でのみ使われます。

【“little” を用いるケース】
不可算名詞(物質名詞や抽象名詞など)の「量」を表す場合は、“little” を。

  • There is little [× small] milk in the glass.
    グラスに牛乳はほとんど残っていない。

※可算名詞が「少ない」ことをいう場合は “few” を用います。

また、“brother” や “sister” を修飾して「弟」や「妹」と言う場合も “little” を用います。

my little brother/my little sister
私の弟/妹

※「幼い(年齢が低い)」という意味では、“small” と “little” のどちらも使えます。

and more …

間違えやすい “little” の訳し方

大きさの「小さい」と量の「少ない」を表す “little” は、訳し間違えないようご注意を。

可算名詞(数えられるもの)が続く場合は「小さい」という意味ですが、不可算名詞(数えられないもの)が続く場合は “a little” で「少ない」、“little” で「ほとんどない」という意味になります。

  • He has a little problem with his eyesight.
    彼は視力にちょっとした問題を抱えている。
  • He has a little trouble with his eyesight.
    彼は視力に少し問題がある。
  • He has little trouble with his eyesight.
    彼は視力にほとんど問題がない

“little” の比較級、最上級

「量」を表す場合の “little” は、比較級と最上級に “less”、“least” を用いますが、「小さい」を意味する “little” の場合は “smaller”、“smallest” を代用します。

  • Smaller dogs tend to live longer than larger dogs.
    小型犬は大型犬よりも長生きする傾向がある。

“little” や “small”を使った表現

  • A little bird told me it’s your birthday today!
    ちょっと小耳にはさんだんだけど、今日誕生日なんだって?
  • I can’t believe you’re working with my college roommate! It’s a small world…
    信じられない、私の大学時代のルームメートと同じ職場なんだ!世の中狭いね。

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