日本人が英語を話せるようになるには何時間必要?

目標とする英語力と現状とのギャップが果てしなく大きく感じられるとき、英会話スクールの窓口で料金プランを一覧するとき、自分なりの取り組みがなかなか会話力の伸びにつながらないとき…。様々な場面で浮かぶ「英語を習得するには一体どれぐらいの時間が必要なのか」という疑問。

今回は、英語を学ぶ誰もが一度は自身に投げかけるこの問いについて、人が母語以外の言語を習得するプロセスの解明を試みる「第二言語習得」の観点から、回答を探ってみたいと思います。

調査データに基づく仮説

母国語以外の言語の習得に必要な時間を考察するとき、よく利用されるのが米国国務省の付属機関、FSI(The Foreign Service Institute:外務職員局)の調査データです。この調査でFSIは、英語を母語とする国務省の研修生が各言語の習得に要した時間をもとに、英語のネイティブスピーカーにとっての各言語の習得難易度を三段階に分類しています。その中で、日本語はアラビア語や韓国語と並び、最も難易度が高いカテゴリー3に属し、同カテゴリー内でも他に比べて特に習得が難しい言語とされています。

Category I: Languages closely related to English
23-24 weeks (575-600 class hours)
Afrikaans
Danish
Dutch
French
Italian
Norwegian
Portuguese
Romanian
Spanish
Swedish
Category II: Languages with significant linguistic and/or cultural differences from English
44 weeks (1100 class hours)
Albanian
Amharic
Armenian
Azerbaijani
Bengali
Bosnian
Bulgarian
Burmese
Croatian
Czech
*Estonian
*Finnish
*Georgian
Greek
Hebrew
Hindi
*Hungarian
Icelandic
Khmer
Lao
Latvian
Lithuanian
Macedonian
*Mongolian
Nepali
Pashto
Persian (Dari, Farsi, Tajik)
Polish
Russian
Serbian
Sinhalese
Slovak
Slovenian
Tagalog
*Thai
Turkish
Ukrainian
Urdu
Uzbek
*Vietnamese
Xhosa
Zulu
Category III: Languages which are exceptionally difficult for native English speakers
88 weeks (second year of study in-country)
(2200 class hours)
Arabic
Cantonese
Mandarin
*Japanese
Korean
Other languages
German 30 weeks (750 class hours)
Indonesian
Malaysian
Swahili
36 weeks (900 class hours)

※「*」の言語は英語ネイティブスピーカーにとって、同カテゴリー内の他言語に比べて習得が難しい
Language Learning Difficulty for English Speakers:Languages of the Worldより引用

FSIでは、カテゴリー3に属する言語の習得に英語ネイティブが要するクラス受講時間を、およそ2,200時間としています。(※FSIの調査では、2年目の学習は対象言語の国で行われました。また、学習者はクラス受講の他に自習を行っていました。)

言語間の類似性の高さを、言語学では「言語間距離(language distance)」という言葉で表し、母語と学習する言語の言語間距離が近いほど、その言語は学習しやすいと一般的に言われています。2,200時間という数字は、英語を母国語とする人が日本語習得に要する時間ですが、この時間が英語と日本語の言語間距離を表していると考えれば、同じ距離を逆にたどる日本人の英語習得にも、やはり2,200時間が必要なのではないかという仮説が導かれます。

個人差はあれ、日本では多くの人が中学校・高校・大学などを通して1,000時間以上、英語を学んでいることを考えると、社会人学習者の英語習得には、残るおよそ1,000時間強の学習が必要であるということになります。

個人に適した効果的アプローチで時間短縮が可能?

例えば今日から、1日1時間×週3日の取り組みを始めたとしても、学習時間が1,000時間に達するのは6年以上先のこと。こう考えると、ゴールまでの距離に気が遠くなるかもしれません。ただ、週3時間の学習頻度は一例にすぎず、より長くの時間を学習に充てることができれば、習得までの期間は縮めることができます。また、1,000時間という数値はあくまで、とある状況下における学習者を対象としたFSIの調査データをもとに割り出した目安にすぎず、学習者の適性や動機、学習の環境・方法などの諸条件が異なれば、習得までの時間も当然ながら変わってくるはずです。

第二言語習得の研究では、学習への適切な動機づけや、それぞれの適性を考慮した効果的な学習などにより、習得の効率や速度を促進する方法が探求されています。

スキル向上を加速させたい学習者のために

英語習得に業務上の明確なデッドラインが設けられているような場合はもちろん、過密スケジュールの中、時間を捻出して英語を学ぶのであれば、効率よく、最速でスキルを身に着けたいと考えるのは当然です。そんな学習者のニーズに応えるため、効果的な学習を模索する第二言語習得の理論に学び、その考えをカリキュラムやメソッドの開発に取り入れるスクールが増えています。また、密な学習スケジュールの実践により、より早い英語力の向上を目指すプログラムも表れました。

1年間で1,000時間の学習に取り組むプログラムも

例えば毎月80時間以上学び続ければ、1,000時間の学習は1年間で全うできます。このスケジュールを個人でこなすのはたやすいことではありませんが、パーソナルコーチ型の英会話スクールの「トライズ」は、専属コンサルタントとネイティブ教師のサポートのもと、「1年で1,000時間」という取り組みを実践するプログラムを提供しています。

まとめ

日本人にとって、母国語である日本語と「言語間距離」のかけ離れた英語をものにするのは、容易なことではありません。それでも、適切な学習環境のもと、科学的な根拠に基づく合理的な学習法に則って訓練を積むことができれば、英語でのコミュニケーション力が職場で武器になる日は、より早く訪れるかもしれません。

【参照サイト】Wikibooks:Language Learning Difficulty for English Speakers